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vendredi 26 décembre 2014

Des vagues observées sur un monde extra-terrestre

Titan : une lune bien mouvementée

Entre mai 2013 et août 2014, des formes changeantes ont été observées à la surface de Kraken Mare, la plus grande mer d'hydrocarbures de Titan. Ces formes sont vraisemblablement des vagues. La sonde Cassini a découvert la présence de vagues à la surface des deux plus grandes mers d'hydrocarbures situées à la surface de Titan, la plus grosse lune de Saturne....



Titan : une lune de Saturne bien mouvementée On le sait, la surface de Titan, la plus grosse lune de Saturne, est recouverte de plusieurs mers d'hydrocarbures. Or, alors que l'été qui bat son plein sur Titan réchauffe ces grandes étendues liquides, la sonde Cassini a détecté de façon quasi certaine la présence de vagues sur les deux plus grandes mers de Titan : Kraken Mare (1 100 km de diamètre) et Ligeia Mare (500 km de diamètre).



Ce résultat a été présenté lors de la conférence annuelle de l'Union Américaine de Géophysique, tenue du 15 au 19 décembre 2014 à San Francisco.

L'annonce fait suite à plusieurs étranges d'observations réalisées au cours de l'année 2014 à la surface de Titan par la sonde Cassini. La première est la détection d'une mystérieuse forme située au sein de Ligeia Mare (lire "Cassini observe une mystérieuse forme dans une mer de Titan"), dont l'apparence s'est révélé changer en permanence au fil des survols de Cassini, allant même jusqu'à disparaître puis réapparaître. À l'époque, les hypothèses des scientifiques de la mission Cassini étaient multiples : corps solides flottant sur la mer, phénomène évaporation, présence d'une sorte d'île, ou encore… déferlement de vagues. Des observations similaires furent ensuite réalisées au sein de Kraken Mare, le 21 août 2014 : dans cette grande étendue d'hydrocarbures également, la sonde Cassini détecta des formes à l'apparence changeante (voir image ci-dessus), analogues à celle découverte dans Ligeia Mare.

 



La concordance de ces observations ne laisse aujourd'hui que peu de doute aux scientifiques : il s'agit très probablement de vagues, déferlant à la surface des deux plus grandes mers de Titan.
En janvier 2015, Cassini survolera à nouveau Ligeia Mare. L'occasion peut-être d'y observer la présence de nouvelles vagues…




Notons enfin que ce résultat est accompagné d'autres données passionnantes concernant les mers de Titan : en effet, les auteurs de ces observations annoncent également que la profondeur de Kraken Mare avoisine probablement les 160 mètres, tandis que celle de Ligeia Mare est estimée à 200 mètres. Par ailleurs, des informations ont également été fournies sur la composition de ses mers d'hydrocarbures : elles seraient composées en majorité de méthane, et non d'éthane comme cela était supposé jusqu'ici.



 
Plus d'informations (en anglais) ici :

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